¿Afectará una sequía el precio del etanol?

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Un brote de maíz solitario hace su debut en Illinois. Las cosechas de maíz se han disparado para satisfacer la mayor demanda de etanol. Imágenes de Scott Olson / Getty

En su Ensayo sobre el principio de población de 1798, el economista político inglés Thomas Robert Malthus concluyó que los seres humanos estamos condenados a soportar ciclos de innovación, crecimiento y hambruna masiva a medida que superamos nuestros recursos disponibles. Los economistas posteriores ganaron sus galones desacreditando su metodología, pero se han desarrollado numerosas hambrunas localizadas en todo el mundo, validando más o menos los patrones descritos por Malthus. Con el tiempo, el término "Economía malthusiana" ha llegado a describir cualquier escenario sombrío en el que una población excede los medios para alimentarlos..

Avance rápido a los tiempos modernos. El mundo se encuentra una vez más en un dilema un poco maltusiano, pero con un giro: han surgido fuertes tensiones políticas a medida que los extremos climáticos de sequía e inundaciones han amenazado la cosecha de maíz, un alimento básico fundamental en todo el mundo. Con los precios del petróleo subiendo y bajando casi a voluntad, la presión económica para producir etanol, un combustible alternativo derivado del maíz para automóviles y camiones, ha alcanzado niveles récord.

Cualquiera que viaje al trabajo o preste atención a las noticias sabe que el transporte se ha convertido en el elemento vital de la economía moderna. Como resultado, la demanda sigue creciendo de combustibles que pueden reemplazar o al menos complementar el aceite usado para producir gasolina..

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-Mientras tanto, el maíz sigue siendo uno de los componentes más eficaces y buscados en la producción de etanol. El maíz es una materia prima indispensable para la producción de numerosos alimentos que nutren tanto al ganado como a las personas. Por supuesto, esto plantea la pregunta: ¿qué le sucede al etanol cuando hay una pésima cosecha de maíz? ¿Qué les sucede a las personas que padecen hambre cuando los productores de maíz ganan más dinero vendiendo su cosecha para la producción de etanol que vendiéndola como alimento??

La economía e incluso la ética del etanol han sido objeto de un animado debate, y probablemente lo serán durante algún tiempo. Sin embargo, podemos sacar al menos algunas conclusiones sobre los efectos del etanol en el mercado global, basándonos en un número creciente de estudios. Este artículo examina el papel crucial que juega "King Corn" mientras el mundo sopesa su necesidad de alimentarse contra su necesidad de alimentar la demanda para reemplazar el petróleo..

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Contenido
  1. La conexión del maíz con los precios del etanol
  2. Miedo a la sequía
  3. El esfuerzo por fomentar el etanol
  4. Comida o combustible

La producción de etanol ya es una industria multimillonaria con un ecosistema económico que incluye agricultura, manufactura, transporte y otros sectores. Dado que tanto dinero y tantos empleos dependen de esta industria en expansión, muchas personas han estudiado las condiciones que podrían beneficiar o dañar el negocio del etanol..

Una de las mayores preocupaciones es qué pasaría si algo interrumpiera el suministro de maíz, una importante materia prima para el etanol. La sequía, una falta extrema de lluvia inusualmente prolongada, representa una amenaza obvia.

De hecho, un estudio fundamental sobre el tema sugiere una fuerte correlación entre la sequía, los bajos rendimientos de maíz y los precios más altos del etanol. En ese estudio de marzo de 2008, los investigadores de la Universidad Estatal de Iowa encontraron que: 

  • Los precios del maíz están "indisolublemente vinculados" a la industria del etanol de EE. UU., Que depende de los subsidios gubernamentales y exige ser competitiva con otros combustibles..
  • Una sequía severa elevaría tanto los precios del maíz que los productores de etanol tendrían que dejar inactivos sus instalaciones de producción de combustible..
  • La producción de etanol probablemente no cumpliría con los requisitos federales si ocurriera una gran sequía..

[fuente: McPhail y Babcock]

Incluso cuando el gobierno intenta alentar el etanol, los agricultores y las corporaciones retroceden presionando al Congreso para que tenga en cuenta consideraciones especiales. Aquí hay una mirada simplificada a algunos de esos toma y daca: los productores de energía alternativa argumentan que necesitan subsidios de precios, en otras palabras, exenciones de impuestos, en su producción para competir en el mercado con carbón, petróleo y otros combustibles arraigados (todos que reciben sus propios subsidios financiados por los contribuyentes). El gobierno escuchó. La Ley de Energía de 2005 otorga créditos fiscales para una variedad de combustibles, incluido un crédito fiscal de 51 centavos por galón para las empresas que fabrican etanol..

Además, la Ley de Seguridad e Independencia Energética de 2007 (EISA) buscaba avivar la demanda de etanol de los agricultores. Bajo EISA, el gobierno requiere que los productores de combustible introduzcan nueve mil millones de galones de biocombustible en el suministro de combustible de la nación en 2008. ¿Qué es el biocombustible? Biocombustible es el término general para los combustibles que se pueden cultivar o renovar a partir de fuentes biológicas, incluidos el etanol, el biodiésel y los combustibles refinados a partir de desechos sólidos..

-El mandato de EISA aumenta las expectativas sobre los productores de combustible anualmente, culminando con un requisito de biocombustibles de 36 mil millones de galones en 2022-. La idea es eventualmente hacer que el etanol sea una parte significativa del suministro de combustible para transporte de EE. UU. Los legisladores dicen que esto reducirá la dependencia de Estados Unidos de fuentes extranjeras de petróleo..

Bruce Babcock, investigador de la Universidad Estatal de Iowa, dijo además al Comité de Agricultura, Nutrición y Silvicultura del Senado de EE. UU. En agosto de 2008:

-"Nuestra decisión de fomentar la expansión de la producción de biocombustibles ha cambiado la economía de la agricultura al vincular los mercados de energía y piensos. Parece haber pocas dudas de que veremos que la producción de biocombustibles a partir de maíz y aceite vegetal alcance los niveles obligatorios" [fuente: Babcock].

El testimonio de Babcock, sin embargo, minimizó una contingencia mencionada en el artículo de investigación que coescribió a principios de año. Una sequía severa, dijo el periódico, aumentaría los precios del maíz en un 50 por ciento si los productores de combustible aún tuvieran que cumplir con el mandato de biocombustible de EISA. Eso es porque los fabricantes de alimentos competirían aún más febrilmente con los productores de combustible para comprar maíz..

A lo largo de la mayor parte de la historia registrada, la humanidad ha considerado las sequías y otras catástrofes climáticas como inevitables "actos de Dios". Pero algunos científicos dicen que podríamos estar provocando sequías prolongadas y severas sobre nosotros mismos. Para averiguar por qué, vaya a la página siguiente.

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Si cree que nueve mil millones de galones en un año suenan como mucho combustible, considere esto: Estados Unidos consume esa cantidad de gasolina en 23 días [fuente: Administración de Información de Energía].

Los productores de maíz, comprensiblemente, temen la perspectiva de una sequía.

Entonces, cuando los pronosticadores del gobierno proyectaron grandes posibilidades de una sequía en 2008 debido a los patrones climáticos predominantes de "La Niña", el mundo agrícola de los Estados Unidos se puso en alerta máxima. Eso es porque La Niña, un fenómeno meteorológico que acompaña al más conocido El Niño, es responsable de traer condiciones de sequía periódica al suroeste de los Estados Unidos..

-Se cree que La Niña es responsable del Dust Bowl de la década de 1930, narrado conmovedoramente por John Steinbeck en The Grapes of Wrath, así como de las severas sequías durante la década de 1950 [fuente: Swaminathan].

Aunque no experimentamos un clima tan extremo en 2008, los productores de maíz en el suroeste de EE. UU. Tuvieron un susto al comienzo de la temporada de crecimiento, cuando las inundaciones de junio sumergieron una buena parte de los campos bajos allí. Sin embargo, el clima casi perfecto para el resto del verano contribuyó a lo que el USDA y los grupos de agricultores dicen que podría ser una cosecha casi récord..

Eso suena bien, pero aquí están las malas noticias: los científicos advierten que las sequías similares a Dust Bowl podrían golpear regularmente este siglo como resultado del cambio climático inducido por el hombre. Según modelos desarrollados por científicos del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia, la sequía permanente podría asentarse sobre México y una gran franja del suroeste de los Estados Unidos en algún momento alrededor de 2020. Dos de la docena de estados productores de maíz, Kansas y Nebraska, caen bajo la franja atmosférica, los científicos dijeron que está en peligro de sequía permanente [fuente: Seager, et al. ]. El Corn Belt, un área que incluye a los principales productores de Iowa, Illinois, Nebraska, Minnesota, Indiana, Wisconsin, Dakota del Sur, Michigan, Missouri, Kansas, Ohio y Kentucky, no es ajeno a las devastadoras sequías periódicas. El clima árido en 1988 y 2006 dejó a los agricultores de esta región tambaleándose y haciendo comparaciones con el Dust Bowl de la década de 1930. Pero en general, los agricultores han llegado a depender de las precipitaciones adecuadas para producir una sobreabundancia de maíz..

Antes del aumento de la demanda creada por el etanol hace unos años, los productores de maíz de EE. UU. Solían cultivar suficiente maíz para satisfacer la demanda del año, además de una reserva sustancial que podría usarse en caso de emergencia. Una fuente de quejas leves dentro de la comunidad productora de maíz es que la oferta de reserva se ha reducido cada año como resultado de la demanda adicional de los productores de etanol. Durante las últimas dos décadas, casi el 16 por ciento de la cosecha total de maíz se mantuvo en reserva. En 2008, si las proyecciones del Departamento de Agricultura son ciertas, la reserva estará más cerca del 6 por ciento [fuente: Kub].

Sabemos que el maíz juega un papel vital en la economía de nuestra nación. Cuando hay un problema con la cosecha de maíz, los efectos de ese problema se sienten por todas partes. Para obtener más información sobre los muchos mercados que dependen del maíz, vaya a la página siguiente.

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Reino de maíz

El maíz es un gran negocio en los Estados Unidos, con un valor de $ 52 mil millones en 2007 proveniente únicamente de la agricultura [fuente: Departamento de Agricultura de los Estados Unidos]. Según la Asociación Nacional de Cultivadores de Maíz, los investigadores han identificado alrededor de 3.500 usos para el maíz. A continuación, presentamos algunos: 

Comida:

  • "Maíz dulce" que se come en mazorcas de maíz, maíz tierno, fresco y enlatado
  • Jarabe de maíz de alta fructosa y fructosa cristalina utilizados como edulcorantes
  • Se usa para producir vitaminas y aminoácidos.
  • Utilizado como alimento para ganado
  • Almidón de maíz utilizado para unir ingredientes alimentarios entre sí

Industria:

  • Fécula de maíz utilizada para hacer papel y cartón.
  • El maíz se utiliza cada vez más para reemplazar el petróleo en productos como pinturas y tintas de impresión.
  • Se utiliza en acetato de calcio y magnesio, un removedor de hielo de carreteras no corrosivo.
Un pozo de petróleo se encuentra en medio de un campo de maíz de Illinois. El estado es ahora uno de los principales productores de etanol del país. Imágenes de Scott Olson / Getty

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-La producción de etanol crecerá en los próximos años por muchas razones. ¿Por qué? Porque la ley lo exige.

La Ley de Seguridad e Independencia Energética de 2007 (EISA) establece mandatos para la fabricación y el uso de etanol. La ley también incluye objetivos para la producción de energía solar, eólica y de carbón. Su objetivo es reducir la cantidad de recursos energéticos que debe importar Estados Unidos para satisfacer sus necesidades..

Sin embargo, la atención al etanol también ha provocado la ira de los ambientalistas y algunos líderes de organizaciones internacionales que dicen que la demanda de producción de etanol para el maíz está contribuyendo al hambre global. El columnista del New York Times, Paul Krugman, ha demonizado literalmente al etanol, apuntando en una columna que culpaba a la producción de etanol por los disturbios por alimentos que tienen lugar en todo el mundo..

"Sin embargo, donde los efectos de una mala política son más claros es en el aumento del etanol demoníaco y otros biocombustibles", escribió Krugman. Añadió: "La tierra utilizada para cultivar materia prima de biocombustible es tierra que no está disponible para cultivar alimentos, por lo que los subsidios al biocombustible son un factor importante en la crisis alimentaria. Se podría decir de esta manera: la gente se muere de hambre en África para que los políticos estadounidenses puedan obtener votos en estados agrícolas "[fuente: Krugman].

Más economistas destacados se han pronunciado en contra del aumento de la producción de etanol. El economista Jeffrey D. Sachs arremetió contra "la política equivocada en Estados Unidos y Europa de subsidiar el desvío de cultivos alimentarios para producir biocombustibles como el etanol a base de maíz" [fuente: Sachs]. Jean Ziegler, relator especial de la ONU para el derecho a la alimentación, llegó a calificar la producción de biocombustibles como "un crimen contra la humanidad", por su papel en el aumento de los precios mundiales de los alimentos [fuente: Cendrowicz].

Los partidarios del etanol dicen que ese discurso ignora las complejas variables que determinan los precios de los alimentos, de los cuales el costo real del grano (el maíz es un grano) es solo una pequeña parte. La Asociación Nacional de Cultivadores de Maíz (NCGA) sostiene que hay muchos alimentos para alimentar al mundo. El problema es llevar los alimentos a donde se necesitan a pesar de la infraestructura inadecuada o los disturbios políticos en las naciones donde la gente tiene más hambre [fuente: Asociación Nacional de Productores de Maíz].

El maíz es el cultivo preferido en los Estados Unidos cuando se trata de producir etanol, pero no es la única fuente que los productores de combustible pueden utilizar. De hecho, muchos productos agrícolas considerados residuos pueden utilizarse para almacenar etanol. Descubra cuáles son en la página siguiente.

Un agricultor de Iowa muestra sus semillas de maíz cuando los aumentos en la demanda de etanol llevan a los agricultores a cultivar maíz para la producción de etanol. Mark Hirsch / -Getty Images

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Todavía estamos muy lejos de fabricar automóviles que puedan usar la basura doméstica como combustible. Sin embargo, puede haber productos de desecho que permitan la producción de etanol sin comprometer el uso del maíz en los alimentos algún día..

Los científicos a la vanguardia de la investigación del etanol están investigando formas de producir combustible a partir de biomasa, subproductos orgánicos que normalmente podrían considerarse inútiles..

Este denominado etanol celulósico se puede fabricar a partir de paja de trigo y arroz, pasto varilla, pulpa de papel y productos de desecho agrícola como mazorcas de maíz, cítricos, algas y rastrojo de maíz. (Stover es el nombre de las hojas y los tallos que quedan después de la cosecha del maíz).

Los ambientalistas critican el etanol porque dicen que pone un énfasis fuera de lugar en el cultivo de maíz como combustible en lugar de como alimento. También dicen que hace poco para frenar las emisiones atmosféricas nocivas, ya que los combustibles fósiles deben quemarse para procesar el etanol..

Pero el etanol celulósico, si se desarrolla completamente, podría aliviar esas preocupaciones. Los defensores del etanol celulósico dicen que tiene el doble de potencial energético que el etanol a base de maíz o azúcar. Eso significa que se tendría que dedicar menos tierra a la cosecha de cultivos para combustible. Además, la fabricación y el uso de etanol celulósico genera muchas menos emisiones de gases de efecto invernadero que el etanol a base de maíz. Mientras que el etanol estándar reduce las emisiones nocivas entre un 20 y un 30 por ciento en comparación con la gasolina, el etanol a base de celulosa reduce las emisiones en un 80 por ciento [fuente: Administración de Información de Energía]. Para 2008, un puñado de empresas, incluida Western Biomass Energy L.L.C. e Iogen Corp., habían establecido instalaciones para producir etanol celulósico, y varias más anunciaron planes para hacer lo mismo [fuente: Fehrenbacher].

Para obtener más información sobre el etanol, consulte los enlaces de la página siguiente..

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Más enlaces geniales

  • Rompiendo el vínculo entre alimentos y biocombustibles
  • Universidad de Columbia - Conservatorio de la Tierra Lamont-Doherty
  • Consejo de Información y Promoción del Etanol
  • Food First - Instituto de Políticas Alimentarias y de Desarrollo

Fuentes

  • Babcock, Bruce. "Declaración ante el Comité Senatorial de Agricultura, Nutrición y Silvicultura de los Estados Unidos". Centro de Desarrollo Agrícola y Rural; Universidad del Estado de Iowa. 18 de agosto de 2008. (Consultado el 29 de septiembre de 2008) http://www.card.iastate.edu/presentations/babcock.senateag.8-18-08.testimony2.pdf
  • Cendrowicz, Leo. "Europa lucha por los biocombustibles". HORA. Jueves, 8 de mayo de 2008. (Consultado el 25 de septiembre de 2008) http://www.time.com/time/business/article/0,8599,1738434,00.html?loomia_si=t0:a3:g2:r1 : c0.18673
  • Consejo de Promoción e Información del Etanol. "El etanol celulósico está aquí hoy y llegará a una bomba cercana". (Consultado el 23 de septiembre de 2008) http://www.drivingethanol.org/about_us/team_epic.aspx
  • Fehrenbacher, Katie. "11 empresas compitiendo para construir plantas de etanol celulósico en EE. UU." Earth2tech. 3 de juniord, 2008. (Consultado el 22 de septiembre de 2008) http://earth2tech.com/2008/06/03/12- Companies-racing-to-build-cellulosic-ethanol-plants-in-the-us/
  • Gerstein, Josh. "Crisis alimentaria que eclipsa al cambio climático". El sol de Nueva York. 25 de abril de 2008. (Consultado el 23 de septiembre de 2008) http://www.nysun.com/news/food-crisis-eclipsing-climate-change
  • Grunwald, Michael. "La estafa de la energía limpia". HORA. Jueves, 27 de marzo de 2008. (Consultado el 20 de septiembre de 2008) http://www.time.com/time/magazine/article/0,9171,1725975,00.html
  • Krugman, Paul. "Granos enloquecidos". Los New York Times. 7 de abril de 2008. (Consultado el 21 de septiembre de 2008) http://www.nytimes.com/2008/04/07/opinion/07krugman.html?_r=1&oref=slogin
  • Kub, Elaine. "Análisis de la compleja cosecha de maíz de 2008". Revista Productor de Etanol. Octubre de 2008. (Consultado el 1 de octubre de 2008) http://www.ethanolproducer.com/article.jsp?article_id=4765
  • Malthus, Thomas Robert. "Un ensayo sobre el principio de población". J. Johnson. Londres. 1798
  • McPhail, Lihong Lu y Babcock, Bruce A. "Etanol, mandatos y sequía: conocimientos de un modelo de equilibrio estocástico del mercado de maíz de Estados Unidos". Centro de Desarrollo Agrícola y Rural, Universidad Estatal de Iowa. Working Paper 08-WP 464. Marzo de 2008. (Consultado el 25 de septiembre de 2008) http://www.card.iastate.edu/publications/DBS/PDFFiles/08wp464.pdf
  • Servicio Nacional de Estadísticas Agrarias. Departamento de agricultura de los Estados Unidos. "Maíz, campo; Estadísticas nacionales". (Consultado el 28 de septiembre de 2008) http://www.nass.usda.gov/QuickStats/index2.jsp
  • Servicio Nacional de Estadísticas Agrícolas, Departamento de Agricultura de los Estados Unidos. "La producción de cultivos." 12 de septiembre de 2008 (consultado el 1 de octubre de 2008). http://usda.mannlib.cornell.edu/usda/current/CropProd/CropProd-09-12-2008.pdf
  • Asociación Nacional de Cultivadores de Maíz. "Preguntas frecuentes." (Consultado el 29 de septiembre de 2007) http://www.ncga.com/education/main/FAQ.html
  • Peer, Melinda. "El maíz muerde los márgenes de los productores de etanol". Forbes.com. 18 de junio de 2008. (Consultado el 20 de septiembre de 2008) http://www.forbes.com/2008/06/18/ethanol-producers-closer-markets-equity-cx_mp_0618markets48.html
  • Sachs, Jeffrey D. "Cómo acabar con la escasez mundial de alimentos. TIME. Jueves, 24 de abril de 2008. (Consultado el 24 de septiembre de 2008) http://www.time.com/time/magazine/article/0,9171 , 1734834,00.html
  • Seager, Richard y col. "Una transición inminente a un clima más árido en el suroeste de América del Norte". Observatorio Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. Marzo de 2007. (Consultado el 28 de septiembre de 2008) http://www.ldeo.columbia.edu/res/div/ocp/drought/science.shtml
  • Swaminathan, Nikhil. "Dust Bowl 2.0: ¿Se está secando el suroeste?" Científico americano. 5 de abril de 2007. (Consultado el 28 de septiembre de 2008) http://www.sciam.com/article.cfm?id=southwest-america-drying-climate
  • Yousfi, Jennifer. "Money Morning - Informe de precios del maíz". Mañana de dinero. (Consultado el 24 de septiembre de 2008) http://www.moneymorning.com/money-morning-corn-price-report/



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